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Día 11. Campos de Hielo Columbia

Nos levantamos pronto para aprovechar al máximo un nuevo día de traslado entre alojamientos y parques nacionales. Nos esperaban unos 250 km por la Icefields Parkway, pasando por los campos de hielo Columbia, origen del río Athabasca. Iríamos desde el parque nacional Jasper al parque nacional Banff, y aunque dormiríamos técnicamente en el Yoho, planeábamos visitar parte de estos dos en los siguientes días desde nuestro alojamiento en Field.

El trayecto tiene infinidad de posibilidades, lugares a ver o visitar y senderos a recorrer. Tuvimos que elegir dónde parar, qué caminar y qué, simplemente, pasar de largo. Lo que sin duda queríamos hacer era el sendero de aproximación al glaciar Athabasca en los Columbia Icefields.

En el siguiente enlace tenéis un mapa en PDF del trayecto entre Jasper y Lake Louise donde destaca todos los puntos de interés turístico de esta carretera panorámica: Icefields Parkway Area Map (PDF).

De Jasper los campos de Hielo Columbia

Nuestra primera parada programada en este tramo de carretera sería las cataratas Sunwapta. Sin embargo, antes de llegar a ella nos encontramos con el Goats & Glaciers Viewpoint (el mirador de Cabras y Glaciares) donde paramos para hacer algunas fotografías.

Este mirador está a unos 38 km de Jasper. No vimos ninguna cabra pero si los picos nevados y los glaciares de unas cuantas montañas, entre ellas la Edith Cavell que habíamos visto de cerca el día anterior y nos imaginamos por dónde podía estar el Athabasca Pass, que permitía cruzar estas montañas cuando no existían carreteras asfaltadas y facilitaba el comercio entre ambos lados de las Rocosas Canadienses.

Cataratas Sunwapta

Unos cuantas fotos después y 17 km más cerca de los campos de hielo Columbia, llegamos a las cataratas Sunwapta. Estas cataratas pertenecen al Jasper National Park, todavía no habíamos cambiado de parque.

Hay unos 100 metros de paseo entre el parking y los miradores de estas cataratas que, la verdad, se parecen mucho a las Athabasca que habíamos visto el día antes. Tienen un bonito fondo de montañas con una isla casi al borde de la primera caída y están formadas por 3 saltos de agua, el primero que se ve es el mayor de ellos con unos 23 metros de altura y los dos siguientes.

Estas cataratas están en el río Sunwapta que significa “río turbulento” en lenguaje indio y las causó un cambio abrupto en el curso del río que se nutre del agua del deshielo de los glaciares consiguiendo su máximo caudal a principios de verano. Hay varios paseos para hacer por el cañón que se ha formado en el río por la caída de agua, pero teníamos una agenda apretada y después de hacerles algunas fotos continuamos nuestro camino.

SUNWAPTA FALLS

Entrada: Libre
Coordenadas GPS: 52.532754, -117.645676
Más información: Sunwapta Falls

Nos encontramos con un segundo mirador (cuyo nombre no recordamos) con vistas sobre montañas y cadenas impresionantes (como el Mushroom Peak o la Endless Chain), el río Athabasca y desde donde comenzamos a ver glaciares mucho más cerca, nos acercábamos poco a poco a los campos de hielo Columbia.

Tangle Creek Falls

A 44 km de las cataratas Sunwapta y con interminables paisajes de montaña y ríos llegamos a las cataratas de Tangle Creek. Se ven desde la misma carretera, por lo que son de las más fotografiadas de todo el Jasper, no hace falta ni bajar del coche. Nosotros sí lo hicimos aunque, a parte del tiempo para algunas fotos esquivando a otros turistas, no estuvimos mucho rato. Había gente remojándose los pies y trepando por los lados de la caída del agua.

TANGLE CREEK FALLS

Entrada: Libre
Coordenadas GPS: 52.267486, -117.288048
Más información: Tangle Creek Falls

Campos de Hielo Columbia

Solo 7 km después llegamos a la cita imprescindible del día: los campos de hielo Columbia. Nos preparamos a caminar por el que sería el terreno más seco que pisaríamos en Canadá, unos 700 metros de subida zigzagueante por terreno de tierra y piedras sueltas hasta llegar a la base de la morrena.

Todo el terreno que estábamos pisando hace solo unos pocos años estaba ocupando por la lengua del glaciar que con el tiempo ha ido retrocediendo (por el calentamiento global). Durante este corto trayecto hay paneles explicativos sobre el preocupante ritmo de desaparición del glaciar y fotografías de como ha ido perdiendo superficie con los años.

Dado el rápido deterioro de este ecosistema, no entendemos la hipocresía de “cuidar la naturaleza pero con excursiones “pagadas” para caminar por el glaciar en las que, para comenzar, te llevan hasta él con unos autocares especiales que lo invaden además de ensuciarlo para descargar montones de turistas, había una caravana de ellos cada 30 minutos.

Nosotros fuimos mucho más respetuosos y nos quedamos mirando esta inmensa lengua de hielo que parecía desbordarse sobre nosotros desde una todavía más grande acumulación de hielo de metros y metros de altura. Por fin estábamos viendo los famosos campos de hielo Columbia.

En realidad desde ahí solo veíamos una pequeña parte de estos campos de hielo que rodean la montaña Columbia. Muchos de los glaciares que habíamos visto ese día desde la carretera a muchos kilómetros del punto en el que estábamos nacen de estos mismos campos de hielo y se van desbordando por diferentes valles alimentando varias cuencas fluviales a ambos lados de las Rocosas.

COLUMBIA ICEFIELDS

Entrada: Libre
Coordenadas GPS: 52.217990, -117.224588
Más información: Columbia Icefields

De vuelta de este duro paseo comimos en la zona de picnic al lado del parque y continuamos nuestro camino, era bastante tarde y nos quedaban cosas por ver aunque de menos relevancia excepto el lago Peyto, al que si que nos apetecía llegar.

De los Campos de Hielo Columbia a Field

Los Columbia Icefields serían nuestra última visita en el Parque Nacional Jasper, pocos kilómetros después entramos en los Parques Nacionales Banff y Yoho, uno al este de la carretera y otro al oeste.

Saskatchewan River Crossing

A unos 50 km de los campos de hielo Columbia llegamos a Saskatchewan River Crossing, que pertenece al Banff. En la actualidad no es más que un cruce de caminos con restaurante, tienda y gasolinera donde se cruzan la carretera 93 que atraviesa las Rocosas Canadienses con la 11 que llega desde Edmonton.

Debe su nombre a que es el cruce de los ríos Saskatchewan, Mistaya y Howse, que se unen en su camino hacia el lago Cedar (en la provincia de Manitoba, al este de Canadá).

En el siglo XIX fue un importante centro minero desde donde también partían las expediciones de viajeros y comerciantes para cruzar el Saskatchewan hacia la British Columbia.

Saskatchewan River Crossing pertenece oficialmente al Banff National Park y es el único lugar con hotel, servicios básicos y gasolinera entre Jasper y Lake Louise. Además de por su importancia histórica, vale la pena parar a repostar, descansar o tomar algo en trayectos largos.

20 km después llegamos a los Waterfowl Lakes donde paramos a pie de carretera para tomar unas fotos y remojarnos los pies en el río. Son dos lagos bastante grandes, el Upper y el Lower, donde la pesca está regulada y tienen un centro de acampada en medio. A parte de las vistas a las montañas y lagos, poco más.

SASKATCHEWAN RIVER CROSSING

Coordenadas GPS:
– Saskatchewan River Crossing:51.973137, -116.745887
– Waterfowl Lakes: 51.853930, -116.639078
Más información:
Saskatchewan River Crossing
The Crossing Resort

Lago Peyto

Solo 14 km más adelante llegamos al área de aparcamiento del lago Peyto. Debe su nombre a un famoso guía y porteador de principios del siglo XX y está situado a una altura de 1800 m sobre el nivel del mar.

Las aguas del lago tienen un color turquesa (verde-azulado) debido a las propiedades reflectantes de sus aguas, que vienen del glaciar del mismo nombre y tiene una profundidad de cerca de 90 metros. Al ser de origen glaciar, sus aguas son frías incluso en verano, no aptas para el baño.

Desde el parking parten varios senderos, uno lleva hacia el mirador y el otro se interna hacia la montaña. Por error comenzamos el segundo, un camino estrecho por el bosque que poco a poco iba subiendo. Llegamos a una zona despejada de árboles en pendiente y desde donde vimos el lago y sus colores en completa tranquilidad.

Bajamos de nuevo y esta vez sí que dimos con el camino al mirador, con unas vistas parecidas pero lleno de turistas como nosotros y, por tanto, menos tranquilo. Fue una suerte equivocarnos y hacer el primer tramo del otro camino.

PEYTO LAKE

Entrada: Libre
Coordenadas GPS: 51.716740, -116.506067
Más información: Peyto Lake

Lago y Glaciar Bow

Muy poco después nos desviamos unos centenares de metros por una carretera secundaria para intentar ver el lago Bow y su glaciar. Era ya bastante avanzada la tarde y nos esperaban en el siguiente alojamiento así que no le dedicamos mucho tiempo a esta última parada del día, pero sí vimos el lago y el glaciar, aunque desde lejos.

BOW LAKE

Coordenadas GPS: 51.716740, -116.506067
Más información: Bow Lake

Desde ahí ya nos dirigimos hasta Field, donde dormiríamos las siguientes noches, nos quedaban unos 60 kilómetros para llegar.

En la carretera desde Lake Louise hasta Field nos esperaba la última sorpresa del día. Pastando en el arcén de la carretera aparecieron 2 alces hembra que nos dejaron hacer alguna foto ignorándonos completamente.

Puedes encontrar más información general sobre la “ruta panorámica” por la Icefields Parkway entre Jasper y Lake Louise en The Icefields Parkway.
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